Una cura para el VIH: ¿Es la cura para el VIH una opción viable?

Desde 2008, los científicos han estado tratando de replicar el tratamiento que curó al “paciente de Berlín” del VIH. En ese momento, muchos en el campo de la investigación del VIH se emocionaron al saber que este hombre, que dio positivo por el virus de la inmunodeficiencia humana en Berlín y recientemente se había sometido a un tratamiento para leucemia mieloide aguda, parecía haber sido curado de su VIH. Hasta ahora, el éxito en replicar esa cura ha sido limitado.

¿Qué es el VIH?

El VIH es el virus que causa el SIDA. Desde que se descubrió el virus por primera vez en la década de 1980, más de 75 millones personas en todo el mundo se han infectado con el VIH. Hoy en día, casi 37 millones de personas viven con el VIH. De estos, sobre 1,1 millones vivir en los estados unidos

La infección por el VIH casi siempre conducía al SIDA, que a su vez era casi siempre fatal. El campo se revolucionó en 1996 con la introducción de medicamentos de terapia antirretroviral para el VIH. Estos medicamentos detienen la replicación del VIH y permiten que una persona infectada recupere un sistema inmunológico funcional. Estos medicamentos son tan efectivos que hoy en día una persona que vive con el VIH tiene casi la misma esperanza de vida de alguien sin infección por VIH. Sin embargo, estos medicamentos deben tomarse todos los días, tienen múltiples efectos secundarios angustiantes y pueden costar miles de dólares cada mes.

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Sin embargo, incluso con este tratamiento que prolonga la vida, una cura funcional del VIH, definida como cuando una persona con VIH ya no da positivo en la prueba del virus y no necesita tomar estos medicamentos, sigue siendo difícil de alcanzar.

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El tratamiento de ‘cura’

Todo eso pareció cambiar cuando en 2008 en el Conferencia sobre Retrovirus e Infecciones Oportunistas en Boston, Massachusetts, se supo la noticia del paciente de Berlín, llamado Timothy Ray Brown, que parecía haberse curado de su VIH. Para lograr esa «cura» fortuita, Brown tuvo que someterse a un tratamiento agresivo para su leucemia mieloide aguda que involucró dos trasplantes de células madre hematopoyéticas, en el que se daña la médula ósea del paciente, e irradiación de todo el cuerpo.

Este complejo tratamiento implica destruir el propio sistema inmunológico de una persona con altas dosis de quimioterapia o radiación. Luego, el paciente recibe un trasplante de nuevas células madre de sí mismo o de un donante.

Este es un tratamiento difícil que conlleva un alto riesgo de infección y otros complicaciones, tal como Enfermedad de injerto contra huésped, coágulos de sangre y enfermedad del hígado.

Los investigadores descubrieron que Brown y el «paciente de Londres» compartieron un curso de tratamiento novedoso. En el caso de Brown y ahora del paciente de Londres, las nuevas células sanguíneas que se les trasplantaron procedían de donantes que tenían dos copias de una mutación genética para el receptor CCR5. Esta mutación del receptor CCR5, presente en aproximadamente 1 por ciento de las personas de ascendencia europea: evita que los virus del VIH entren en las células inmunitarias. Esto los hace resistentes a la mayoría de las infecciones por VIH.

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Sin embargo, no es sólo sobrevivir al trasplante lo que confiere la “cura” o remisión del VIH. Después de recibir tratamiento, a ambos pacientes se les suspendieron los medicamentos antirretrovirales y el examen posterior mostró que, incluso con análisis de sangre muy sensibles, el equipo pudo no detectar el VIH en su sangre. La incapacidad de encontrar el VIH en su sangre, junto con la falta del receptor CCR5, constituye la remisión viral del VIH del paciente de Londres anunciada a principios de esta semana.

Lo que muestra el nuevo caso

Dado reciente decepciones después de los trasplantes de células madre hematopoyéticas en personas que viven con el VIH, la informe del equipo sobre la remisión del paciente de Londres no describe a su paciente como curado. Tampoco debería hacerlo nadie más.

Si bien un segundo paciente que experimente la remisión viral del VIH con un tratamiento contra el cáncer ligeramente menos tóxico ciertamente es un progreso alentador, una remisión de 18 meses no equivale a una cura.

Además, si bien el tratamiento contra el cáncer del paciente de Londres fue menos intenso, con solo quimioterapia y el trasplante de células madre, aún era tóxico y no es un curso de tratamiento en el que deban embarcarse las personas sanas que viven con la infección por el VIH.

Lo que es más importante, la comunidad del VIH aprendió que el caso de Brown no era único. Esto nos da otra razón, y quizás mayor, para esperar futuras revoluciones en la agenda científica de la cura del VIH.

allison webel es Profesor Asistente de Enfermería en Universidad Case Western Reserve.

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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