La colorida y maravillosa historia de la barba

Mirando hacia atrás en la historia, los estilos de barba a menudo siguen épocas particulares. De hecho, puedes identificar aproximadamente un período histórico por su vello facial. Los Tudor tenían la barba de «pala», reconocible en muchos retratos de Holbein.

Una niñera altamente viril de Hans Holbein.

En la época de los Stuart, las grandes barbas habían desaparecido, suplantadas por el bigote «Van Dyke» y la barbilla puntiaguda. Los hombres georgianos iban bien afeitados, mientras que los victorianos volvían a abrazar la barba, cuanto más grande mejor. Hubo variaciones en los estilos, desde barbas de chivo hasta “Bigotes Dundreary”, o “Piccadilly Weepers”, que eran enormes patillas laterales y bigote, pero sin barba.

Todos tienen algo que decirnos sobre la historia de la masculinidad. Pero también atraviesan una amplia gama de otros temas en la historia.

Salud hirsuta

La barba siempre ha estado muy ligada a la salud. Los Tudor y Stuart creían que el vello facial era el resultado del calor sexual masculino, burbujeando en las «riendas» (el área alrededor de la parte inferior del abdomen). Por lo tanto, un hombre hirsuto era considerado muy viril y usaba su barba como una señal de orgullo. Arrancarle la barba a un hombre en la Inglaterra Tudor era un gran insulto.

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En el siglo XIX, los médicos alentaron a los hombres a dejarse crecer la barba para actuar como un filtro contra los gérmenes. Se creía que una gran barba evitaba que las sustancias nocivas entraran en la boca y la garganta y atacaran los dientes. Esta relación entre el cabello y la salud todavía existe hoy (aunque quizás de forma invertida). El afeitado forma parte de las rutinas diarias, que forman parte de la salud y, sobre todo, de la higiene.

La capacidad de dejarse crecer la barba también se ha visto como un índice de salud. Un informe sobre el entorno laboral de los empleados en una fábrica de Derbyshire del siglo XIX señaló que las malas condiciones laborales significaban que muchos hombres se quedaban con escaso vello facial. A lo largo del tiempo, las barbas finas o desaliñadas (o peor aún, la incapacidad de dejarse crecer una) se han visto como un síntoma de debilidad corporal.

Pero a fines del siglo XIX, algunos también comenzaron a ver las barbas como imanes de gérmenes que atrapaban bacterias en un nido antihigiénico alrededor de la boca y la nariz. Este es quizás un período de tiempo en el que podría sentirse bastante bien por no poder lucir vello facial.

Un afeitado apurado

La tecnología es otro factor. Hoy, vivimos en un mundo donde el aseo personal de los hombres es un lugar común. Es fácil ver al hombre metrosexual como un fenómeno moderno. Pero, de hecho, los georgianos llegaron primero.

Fueron los fabricantes de maquinillas de afeitar del siglo XVIII quienes primero comenzaron a apuntar a los hombres que se afeitaban a sí mismos, en lugar de visitar a un peluquero. En la década de 1780, los perfumistas georgianos comercializaron todo tipo de nuevos productos para hombres, desde lociones para después del afeitado de lavanda y rosas, hasta pastas y lociones para calmar la piel irritada.

La invención de la verdadera maquinilla de afeitar de seguridad en el siglo XIX, seguida más tarde por los modelos eléctricos y desechables, ciertamente hizo que el afeitado fuera más fácil y eficiente. Pero en realidad no está claro si la disponibilidad de nueva tecnología fue un gran incentivo para afeitarse. La afición por las barbas alcanzó su apogeo alrededor de 1850.

Para ayudar a los hombres que no pueden dejar crecer su propia barba, se han patentado varios tipos de barbas postizas, bigotes y productos para ayudarlos. En 1865, Henry Rushton patentó “cierto tipo de pelo de cabra” para la fabricación de patillas y bigotes falsos.

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Otros productos se inspiraron en los problemas que a veces se asocian con la barba. Las patentes victorianas incluían «entrenadores» de bigotes para dejarlos crecer hasta la forma deseada, y «protectores» para evitar que los bigotes errantes se sumerjan en la sopa.

¿La marca de un hombre?

El vello facial ha sido particularmente un problema cuando la masculinidad también era una preocupación. En la década de 1750, el hombre georgiano era una criatura más elegante y refinada que sus antecesores sin barba, con el rostro suave y bien afeitado.

En una época de temores sobre el «afeminamiento» y especialmente los efectos de las modas afrancesadas en los hombres británicos, empuñar una navaja indicaba control y autodominio, a pesar de que el rostro afeitado era en realidad más femenino en apariencia. Afeitarse también abrió la cara, simbolizando a su vez una mente abierta a nuevas ideas. Aquí, la falta de vello facial era lo ideal.

Un siglo después hubo otro cambio, literalmente un cambio radical. Los hombres victorianos vieron sus barbas como los signos dados por Dios de la autoridad del hombre sobre la naturaleza y, de hecho, sobre las mujeres. Eran, como dijo John Arbuthnot, «un ornamento de la providencia». Suponían que solo los hombres habían evolucionado para dejarse crecer la barba, y este poderoso edificio simplemente reforzaba el hecho de que los hombres eran superiores.

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Convenientemente, esto ocurrió en un momento en que la masculinidad estaba siendo desafiada, tanto por los nuevos desafíos de la rápida industrialización como por el aumento del trabajo de las mujeres por más derechos. La barba se convirtió en un campo de batalla; un símbolo externo por el cual los hombres intentaron afirmar su autoridad.

Es difícil juzgar cuál puede ser la causa subyacente de esta tendencia actual de barba. Tal vez los hombres se sientan desafiados de alguna manera por la erosión de los roles masculinos tradicionales y la continua difuminación de los límites de género en la vida moderna. Cualquiera que sea la razón, las barbas y los bigotes siempre han estado, y probablemente siempre estarán, vinculados a la forma en que los hombres se ven a sí mismos, pero también quieren presentarse ante los demás. Lejos de ser una nota al margen peculiar de la historia, son una parte importante de la naturaleza cambiante de la masculinidad a través del tiempo.

alun withey es Investigador Asociado en Historia en la Universidad de Exeter.

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

Toda la fotografía por Brock Elbank.

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