El tratamiento temprano del VIH conduce a una mejor salud y menos transmisión

 

El El ensayo clínico START (Strategic Timing of antiRetroviral Treatment) fue recientemente terminado antes de lo previsto porque los resultados del ensayo proporcionaron evidencia concluyente de los beneficios adicionales de comenzar la terapia antirretroviral temprano.

Medición de la función inmune

La cuestión de cuándo iniciar el tratamiento anti-VIH es de gran importancia clínica y de salud pública.

A fines de la década de 1990, los científicos establecieron que la terapia antirretroviral era salvavidas. Pero la infección por VIH no tratada lleva muchos años causar una enfermedad grave, por lo que era razonable considerar si el tratamiento retrasado podría funcionar tan bien como el tratamiento temprano para prevenir la enfermedad y la muerte.

El VIH no tratado invade las células del sistema inmunitario conocidas como “CD4” o células T, y reduce gradualmente su número. La cuantificación de estas células es un marcador sustituto importante de la función inmunológica para las personas con VIH.

Una persona con un sistema inmunitario intacto normalmente tendrá más de 500 células CD4 por mililitro cúbico de sangre. Una vez que el recuento de CD4 cae por debajo de 200, la persona corre un alto riesgo de desarrollar una variedad de enfermedades conocidas como «infecciones oportunistas».

Antes de la terapia antirretroviral efectiva, las personas con VIH generalmente comenzaban a tomar medicamentos preventivos específicos una vez que su recuento de CD4 estaba en 200 o menos, para evitar enfermedades comunes relacionadas con el VIH. Un recuento de CD4 de 350 muestra que se ha producido un daño inmunitario, pero aún no está al nivel en el que se esperaría que se produjera una enfermedad relacionada con el VIH.

El estudio START, que involucró a 35 países, incluida Australia, mostró que las personas que comenzaron a tomar antirretrovirales antes de que su recuento de CD4 descendiera a 350 redujeron su riesgo de enfermedades graves relacionadas con el SIDA y otras enfermedades, como enfermedades cardíacas y renales, en más del 50%.

Conteniendo la carga viral

La terapia antirretroviral se dirige a la replicación del VIH, evitando que invada las células CD4 y permitiendo que las células CD4 proliferen una vez más, restaurando la función inmunológica hasta cierto punto.

Actualmente, la terapia antirretroviral generalmente se administra como una combinación de tres medicamentos, cada uno de los cuales se dirige al VIH. El objetivo del tratamiento es reducir la replicación del VIH en la sangre por debajo del nivel de detección en las pruebas de laboratorio de «carga viral».

La combinación de fármacos usados ​​en conjunto es una estrategia que evita que surjan resistencias virales. Este fue un problema asociado con el uso de medicamentos antirretrovirales a principios de la década de 1990, cuando los medicamentos se usaban secuencialmente en lugar de combinarlos. La resistencia viral podría impedir que ciertos medicamentos antirretrovirales sean efectivos.

Los fármacos antirretrovirales de primera generación como el AZT, el primero y el más famoso, eran efectivos pero se asociaban a efectos secundarios bastante graves. Cuando se usó AZT solo, redujo la replicación del VIH pero no la suprimió por completo. Esto significaba que era efectivo por un tiempo, pero luego se desarrollaba la resistencia viral.

Por esas razones, AZT fue efectivo en prolongar la vida de las personas con la enfermedad avanzada del VIH, pero fue clínicamente ineficaz cuando se usa en personas que todavía tenían sistemas inmunológicos relativamente intactos. Se desarrollaría resistencia y el fármaco se volvería ineficaz antes del momento en que podría ser clínicamente útil.

Entonces, las lecciones de la década de 1990 fueron que los antirretovirales deben usarse estratégicamente para prolongar la vida, minimizar los efectos secundarios y prevenir la resistencia viral.

Dado que la primera generación de antirretrovirales combinados utilizados a fines de la década de 1990 y principios de la de 2000 implicaba tomar muchas píldoras, a veces a intervalos inconvenientes (algunas con alimentos, otras sin alimentos, algunas dos veces al día, algunas tres veces, etc.), y tenían efectos secundarios difíciles, el concepto de “vacaciones de drogas” surgido: suspender el tratamiento del VIH por un período de tiempo.

Este concepto se probó en un importante estudio para ver si las personas con VIH podían tomar “interrupciones estructuradas del tratamiento” sin efectos nocivos para su salud. Si es así, reduciría las cargas, y el costo, de la terapia constante.

Desafortunadamente este estudio mostró claramente en 2006 que las personas que interrumpieron su tratamiento anti-VIH tenían un riesgo significativamente mayor de desarrollar una enfermedad grave relacionada con el VIH en comparación con quienes no lo hicieron. Los resultados de este estudio han llevado al consenso de que una vez que una persona con VIH comienza el tratamiento antirretroviral, es un compromiso de por vida.

Beneficios del tratamiento temprano

La generación actual de antirretrovirales es significativamente más fácil de tomar, ya que muchos medicamentos ahora están coformulados para reducir la carga de píldoras y hay muchos menos efectos secundarios. Muchas personas no experimentan efectos nocivos.

Con mejores medicamentos, la perspectiva de una terapia de por vida es menos desalentadora, pero, sin embargo, era muy importante establecer si valía la pena comenzar el tratamiento poco después del diagnóstico o esperar un tiempo, una pregunta que START ahora ha respondido.

A nivel social, los hallazgos de START, que muestran un beneficio clínico para las personas con VIH al comenzar la terapia temprano, encajan muy bien con los hallazgos recientes sobre la transmisibilidad del VIH.

En 2011, un importante estudio de prevención del VIH mostró que en parejas donde una persona tiene VIH y la otra no (parejas serodicordantes), la transmisión a la pareja VIH negativa se redujo en un 96% si esa pareja positiva tomaba tratamiento.

Este hallazgo ha sido respaldado por los resultados preliminares de europeo y liderado por australianos estudios.

Estos estudios muestran que el tratamiento temprano del VIH es una estrategia de salud pública efectiva para reducir la transmisión del VIH, un beneficio para la salud de la población, y el estudio START muestra que el tratamiento temprano mejora los resultados clínicos para las personas con VIH, un beneficio individual. El tratamiento temprano del VIH es, por lo tanto, una estrategia en la que todos ganan.

El sector del VIH de Australia ha trabajado arduamente en los últimos años para eliminar las barreras a las pruebas del VIH y la aceptación del tratamiento del VIH. Esto ha incluido:

  • aumentar las opciones disponibles en torno a la prueba del VIH para incluir más sitios amigables para la comunidad
  • eliminar las barreras en las pautas clínicas para el tratamiento del VIH que estipulaban que una persona debería tener un recuento de CD4 inferior a 500 antes de comenzar el tratamiento
  • hacer que los medicamentos antirretrovirales estén disponibles a través de las farmacias comunitarias en lugar de solo a través de las farmacias de los hospitales
  • en Nueva Gales del Sur, suprimiendo el copago.

Estas innovaciones hacen que embarcarse en un régimen de tratamiento de por vida sea menos oneroso y más fácil de usar.

Superando el estigma

Es probable que el estigma que rodea al VIH siga disuadiendo a las personas en riesgo de contraer el VIH de hacerse la prueba, y a algunas de las que han dado positivo de seguir el tratamiento, dado que el tratamiento implica el compromiso diario de tomar antirretrovirales.

Nunca se debe obligar o intimidar a las personas para que comiencen un tratamiento antes de que estén listas para ese compromiso. Pero deben entender los beneficios de hacer ese compromiso.

El importante papel que desempeñan las organizaciones del sector comunitario para abordar el estigma y mostrarle a la nación cómo las personas que viven con el VIH son una parte vibrante, vital y productiva de nuestra comunidad no se puede subestimar en el cambio de actitudes sociales negativas arraigadas.La conversación

Bridget Cabello es profesor de ética, la prevención del VIH es una especialidad en UNSW Australia.

Este artículo fue publicado originalmente en La conversación. Leer el artículo original.

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