Cómo Matthew Shepard provocó un compromiso para castigar los crímenes de odio

La gente se reunió para las vigilias en todo el país. La prensa acudió en masa a Laramie para cubrir la historia.

Matthew murió seis días después, el 12 de octubre de 1998.

Pronto quedó claro que Shepard no había sido víctima aleatoria de un crimen salvaje: había sido asesinado por ser gay. Uno de sus asesinos, Aaron McKinney, describiría Shepard como «maricón» y «maricón» en su confesión. Más tarde diría que Shepard “necesitaba matar.”

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Shepard estuvo lejos de ser la primera persona en ser objeto de violencia debido a su identidad, ni sería la última.

De hecho, a principios de ese año, un hombre afroamericano llamado James Byrd Jr. había sido asesinado por tres supremacistas blancos que lo encadenaron a una camioneta y lo arrastraron por 3 millas.

Pero sus historias y la defensa de sus familias crearon conciencia y conducirían a una ley federal que lleva sus nombres: la Ley de Prevención de Crímenes de Odio de Matthew Shepard y James Byrd Jr..

Como abogado de la Campaña de Derechos Humanos, trabajé en la legislación desde 2002 hasta que se aprobó en 2009 y el presidente Barack Obama lo convirtió en ley.

Veinte años después del asesinato de Shepard, la legislación sobre delitos de odio ha recorrido un largo camino. No obstante, las denuncias de delitos de odio han aumentado en los últimos años, y aquellos que intentan hacer cumplir estas leyes aún enfrentan una serie de obstáculos.

La importancia de la determinación federal

Antes de que se aprobara la Ley Matthew Shepard, muchos estados tenían leyes sobre delitos de odio en los libros. Ley de delitos de odio de California, por ejemplo, ha incluido la orientación sexual desde 1984. Sin embargo, las leyes estatales varían; muchos no incluyen la orientación sexual y la mayoría no incluye la identidad de género. Algunos estatutos estatales cubren delitos contra la propiedad, como incendios provocados motivados por prejuicios.

La Ley Matthew Shepard tipifica como delito federal la comisión de ciertos actos violentos motivados por la raza, el color, la religión, el origen nacional, la discapacidad, el género, la orientación sexual o la identidad de género.

La ley también autorizó al gobierno federal a ayudar a las agencias locales encargadas de hacer cumplir la ley que investigan los delitos de odio con fondos, mano de obra y trabajo de laboratorio.

Este es un aspecto importante de la legislación. Enjuiciar estos delitos puede ser costoso y desafiante, y muchas comunidades no cuentan con los recursos adecuados. Por ejemplo, investigar y procesar el asesinato de Matthew Shepard fue tan costoso que la oficina del alguacil de Laramie tuvo que despedir temporalmente empleados.

Obama habla en la promulgación de la Ley de Prevención de Crímenes de Odio

Cuando el Congreso estaba considerando el proyecto de ley de crímenes de odio, la mayoría de los argumentos en contra de su aprobación se centraron en la protección del proyecto de ley de las personas LGBT. Muchos opositores dijeron que apoyarían el proyecto de ley, siempre que dejara de lado a las personas LGBT.

Afirmaron que sería criminalizar los pensamientos, con los fiscales usando injustamente las declaraciones previas de alguien sobre personas homosexuales como evidencia de que un crimen era un crimen de odio. Si este fuera el caso, argumentaron, entonces las personas esencialmente serían encarceladas por su discurso y opiniones. Otros afirmaron que debido a que la ley incluía la orientación sexual, los ministros serían procesados ​​por predicando el evangelio, que creían que condena la homosexualidad y limita el matrimonio a la unión de un hombre y una mujer.

En verdad, estos temores son infundados: la ley federal se limita a delitos que resultan en la muerte o lesiones corporales graves.

Al final, la coalición que apoyaba el proyecto de ley se mantuvo firme en incluir protecciones para los estadounidenses LGBT. De hecho, en 2007 los patrocinadores del proyecto de ley protección explícita añadida para las personas transgénero a la factura.

¿Cuántos crímenes de odio se pasan por alto?

Debido a que la mayoría de los procesos penales tienen lugar a nivel estatal y local, hay menos enjuiciamientos federales por delitos de odio que los estatales y locales.

Sin embargo, es difícil saber realmente cuántos crímenes de odio ocurren en este país.

Bajo la Ley de Estadísticas de Crímenes de Odio de 1990, las fuerzas del orden público estatales y locales son responsables de denunciar los delitos motivados por el odio. muchas agencias no reportar o no reportar instancias.

Además, aproximadamente la mitad de los delitos motivados por prejuicios no son reportados a la policía en absoluto. Esto tiene sentido si consideramos que los objetivos de los delitos de odio suelen ser marginados en sus comunidades. Pueden desconfiar de las fuerzas del orden público o desear evitar «exponerse». Los delitos de odio contra las personas con discapacidad a menudo son cometidos por personas que la víctima conoce, un factor que también puede disuadir la denuncia.

También es difícil probar el sesgo como motivación. Un fiscal podría concluir que es mejor llegar a un acuerdo de culpabilidad por agresión que ir a juicio para obtener una condena por un delito de odio.

Finalmente, aunque las leyes de delitos de odio cubren delitos de violencia o destrucción de propiedad, el discurso de odio se encuentra en un ámbito completamente diferente. Si bien puede hacer que la vida de las personas a las que se dirige sea dolorosa, el discurso de odio está protegido por la Primera Enmienda, ya sea Marchas del Ku Klux Klan o manifestantes con carteles leyendo “Gracias a Dios por los soldados muertos” cerca de un funeral militar.

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Entonces, cuando las personas hoy ven videos virales de comportamientos verdaderamente odiosos, pueden pensar que están viendo un crimen de odio y quieren justicia. Pero a menos que haya agresión o acoso, nuestras leyes penales no cubren este comportamiento vergonzoso.

En última instancia, el aspecto más poderoso de la legislación sobre delitos de odio puede ser el mensaje que envía.

Un crimen de odio tiene un efecto dominó: les dice a quienes se identifican con la víctima que no son bienvenidos en una comunidad y aviva los temores de que puedan ser los siguientes.

Las leyes sobre delitos de odio son una declaración inequívoca de que es inaceptable que alguien viva con miedo de ser atacado por lo que es.

La fuerza de este mensaje, y el poderoso simbolismo de la legislación, es una de las razones por las que la Ley Matthew Shepard tardó 11 años en aprobarse. Es por eso que los grupos anti-LGBT fueron sus oponentes más feroces. Y es por eso que el presidente Obama, durante la firma del proyecto de ley, reiteró la importancia de tomar una posición contra “Crímenes que están destinados no solo a romper huesos, sino también a romper espíritus, no solo para infligir daño, sino también para infundir miedo”.

lara schwartz es Profesor Titular en el Departamento de Gobierno de la Escuela de Asuntos Públicos de la Universidad Americana.

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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