Cómo los genes y la evolución dan forma a la identidad de género

Pero acumular evidencia ahora implica factores biológicos en el establecimiento de la identidad de género, y un papel para genes particulares.

Las variantes (versiones sutilmente diferentes) de genes vinculados con la identidad de género podrían ser simplemente parte de un espectro de género y sexualidad mantenido a lo largo de la historia humana.

Transgénero y disforia de género

Algunos niños pequeños muestran una preferencia temprana por vestirse y comportarse como niñas; algunas chicas jóvenes están convencidas de que deberían ser chicos.

Este aparente desajuste entre el sexo biológico y la identidad de género puede conducir a graves disforia de género. Junto con el acoso escolar y el rechazo familiar, puede hacer que la vida sea una tormento para los jóvenesy la tasa de suicidio es terriblemente alto.

A medida que avanzan hacia la edad adulta, casi la mitad de estos niños (o incluso más cuando los estudios son interrogado de cerca), continúan sintiendo fuertemente que nacieron en el cuerpo equivocado. Muchos buscan tratamiento (hormonas y cirugía) para hacer la transición al sexo con el que se identifican.

Aunque las transiciones de hombre a mujer (MtF) y de mujer a hombre (FtM) ahora están mucho más disponibles y aceptadas, el camino hacia la transición todavía está lleno de incertidumbre y oprobio.

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Las mujeres trans (hombres nacidos) y los hombres trans (mujeres nacidas) han sido parte de la sociedad en todas las culturas en todos los tiempos. Su frecuencia y visibilidad es una función de las costumbres sociales, y en la mayoría de las sociedades han sufrido discriminación o peor.

Esta discriminación surge de una actitud persistente de que la identificación transgénero es una aberración del desarrollo sexual normal, tal vez exacerbada por eventos como traumas o enfermedades.

Sin embargo, en las últimas décadas, surgió un creciente reconocimiento de que los sentimientos transgénero comienzan muy temprano y son muy consistentes, lo que apunta a una base biológica.

Esto condujo a muchas búsquedas de firmas biológicas de transexualismo, incluidos informes de diferencias en las hormonas sexuales y reclamos de diferencias cerebrales.

Foto de una joven trans

Genes sexuales y transgénero

En la década de 1980 me influyó la apasionada defensa de Herbert Bower, un psiquiatra que trabajaba con transexuales en Melbourne. Fue venerado en la comunidad transgénero por su disposición a autorizar operaciones de cambio de sexo, que en ese momento eran muy controvertidas. Con más de 90 años, vino a mi laboratorio en 1988 para explorar la posibilidad de que la variación en los genes que determinan el sexo pudiera ser la base del transgénero.

El Dr. Bower se preguntó si el gen que controla el desarrollo masculino podría funcionar de manera diferente en los niños transgénero. Este gen (llamado SRY, y que es se encuentra en el cromosoma Y) desencadena la formación de un testículo en el embrión; el testículo produce hormonas y las hormonas hacen que el bebé sea varón.

De hecho, existen variantes del gen SRY. Algunos no funcionan en absoluto, y los bebés que tienen un cromosoma Y pero un SRY mutante son mujer nacida. Sin embargo, no son desproporcionadamente transgénero. Tampoco las muchas personas que nacen con variantes de otros genes en el vía de determinación del sexo.

Después de muchas discusiones, el Dr. Bower estuvo de acuerdo en que el gen que determina el sexo probablemente no estaba directamente involucrado, pero la idea de los genes que afectan la identidad sexual se arraigó. Entonces, ¿hay genes separados que afectan la identidad de género?

Evidencia de variantes genéticas en personas transgénero

La búsqueda de variantes genéticas que subyacen a cualquier rasgo generalmente comienza con estudios de gemelos.

Existen informes ese gemelos idénticos es mucho más probable que sean concordantes (es decir, ambos transgénero, o ambos cisgénero) que mellizos o hermanos. Probablemente se trate de una subestimación dado que un gemelo puede no desear declararse trans, subestimando así la concordancia. Esto sugiere un componente genético sustancial.

Más recientemente, genes particulares se han estudiado en detalle en mujeres trans y hombres trans. Una estudio examinó las asociaciones entre ser trans y variantes particulares de algunos genes en la vía hormonal.

Una reciente y mucho más grande estudio reunió muestras de 380 mujeres trans que se sometieron o planearon operaciones de cambio de sexo. Examinaron con gran detalle 12 de los «sospechosos habituales», genes implicados en las vías hormonales. Descubrieron que las mujeres trans tenían una alta frecuencia de variantes de ADN particulares de cuatro genes que alterarían la señalización de las hormonas sexuales mientras se desarrollaban en el útero.

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Puede haber muchos otros genes que contribuyan a una identidad sexual femenina o masculina. No todos están necesariamente relacionados con la señalización de las hormonas sexuales; algunos pueden afectar la función y el comportamiento del cerebro.

El siguiente paso para explorar esto más a fondo sería comparar secuencias genómicas completas de personas cis y transexuales. Los análisis epigenéticos del genoma completo, que observan las moléculas que afectan el funcionamiento de los genes en el cuerpo, también podrían detectar diferencias en la acción de los genes.

Es probable que muchos, tal vez cientos, de genes trabajen juntos para producir una gran variedad de identidades sexuales.

¿Cómo funcionarían los “genes de identidad sexual” en personas transgénero?

Los genes de identidad sexual no tienen que estar en los cromosomas sexuales. Por lo tanto, no estarán necesariamente «sincronizados» con tener un cromosoma Y y un gen SRY. Esto está en línea con las observaciones de que la identidad de género es separable del sexo biológico.

Esto significa que entre ambos sexos esperaríamos una difusión de identidad más femenina y más masculina. Es decir, en la población general de hombres se esperaría ver una variedad de identidades desde fuertemente masculinas hasta más femeninas. Y entre las mujeres de la población se vería una gama de identidades fuertemente femeninas a más masculinas. Se esperaría que esto produjera mujeres trans en un extremo de la distribución y hombres trans en el otro.

Esta aparición de una gama de identidades diferentes sería comparable con un rasgo como la altura. Aunque los hombres son en promedio unos 14 cm más altos que las mujeres, es perfectamente normal ver hombres bajos y mujeres altas. Es solo parte de la distribución normal de cierta característica humana expresada de manera diferente en hombres y mujeres.

Este argumento es similar al que yo descrito previamente por los llamados “genes gay”. Sugerí que la atracción por personas del mismo sexo puede explicarse fácilmente por muchas variantes de genes de elección de pareja que se heredan independientemente del sexo.

¿Por qué la transgénero es tan frecuente entonces?

Transgénero es no es raro (MtF de 1/200, FtM de 1/400). Si la identidad de género está fuertemente influenciada por los genes, esto lleva a cuestionarse por qué se mantiene en la población si los hombres trans y las mujeres trans tienen menos niños.

Sugiero que los genes que influyen en la identidad sexual se seleccionan positivamente en el otro sexo. Las mujeres femeninas y los hombres masculinos pueden asociarse antes y tener más hijos, a quienes transmiten sus variantes genéticas de identidad de género. Observar si las parientes femeninas de mujeres trans y los parientes masculinos de hombres trans tienen más hijos que el promedio pondría a prueba esta hipótesis.

Hice casi el mismo argumento para explicar por qué la homosexualidad es tan común, aunque los hombres homosexuales tienen menos niños que el promedio. Sugerí que los hombres homosexuales compartieran sus variantes genéticas de «amor masculino» con sus parientes femeninas, quienes se aparean antes y transmiten esta variante genética a más hijos. Y resulta que las parientes femeninas de hombres homosexuales ten mas hijos.

Estas variantes de identidad y comportamiento sexual pueden, por tanto, considerarse ejemplos de lo que llamamos “antagonismo sexual”, en el que una variante genética tiene valores selectivos diferentes en hombres y mujeres. Contribuye a la sorprendente variedad de comportamientos sexuales humanos que estamos empezando a reconocer.

jenny tumbas es un Profesor Distinguido de Genética en Universidad La Trobe.

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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